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Acción Especial

Reconocimiento oceanográfico en la época de proliferación primaveral en Galicia y Cantábrico.

Resumen

La primera pregunta que surge de la lectura del título es ¿por qué este estudio durante esa época y qué significa la floración primaveral? En la zona templada, donde se localizan las costas gallegas, durante la primavera tiene lugar un espectacular desarrollo de las poblaciones de fitoplancton. Este proceso está ligado al incremento de la radiación solar ambiental y al inicio de una estratificación térmica en las aguas marinas. Los nutrientes inorgánicos que se han ido liberando al medio marino por la acción bacteriana en épocas previas a la primavera, junto con la luz solar, posibilitan este espectacular desarrollo del fitoplancton cuya biomasa puede multiplicarse, respecto al período invernal, por un factor de más de 100.

Con posterioridad al desarrollo del fitoplancton se produce, con cierto desfase, un incremento importante asimismo del zooplancton, y, acoplado a este fenómeno productivo tiene lugar la puesta de numerosas especies de moluscos y peces pelágicos de interés comercial. Las larvas de estas especies encuentran en el plancton la fuente de alimento necesaria para su subsistencia.

Cualquier proceso catastrófico como un impacto contaminante del tipo del Prestige, que afecte al desarrollo de la cadena trófica planctónica en primavera, podría tener efectos desastrosos en la supervivencia larvaria y el reclutamiento de las mencionados grupos de moluscos y peces. Por esta razón se escogió la primavera como época de máximo interés para la evaluación del impacto del fuel en el medio marino, al resultar crítica por la disponibilidad de alimento para las fases larvarias.

Las concentraciones de fuel encontrados en diferentes compartimentos estudiados (agua, sedimento y plancton) fueron, en general muy bajas, en muchas ocasiones por debajo del umbral de los límites de detección de las técnicas empleadas. Valores altos de hidrocarburos en sedimentos se encontraron en la Ría de A Coruña, pero parecen estar más ligados al intenso tráfico portuario de petroleros en la zona que al vertido del Prestige.

Un aspecto importante que debe tenerse en cuenta en este estudio es si las concentraciones de fuel encontradas corresponden o no al Prestige. Las zonas costeras reciben a través de las aguas de escorrentía, concentraciones importantes de hidrocarburos procedentes de emisiones industriales y vehículos automóviles, etc., de manera que existe una contaminación crónica de estos compuestos en el agua. Determinados componentes característicos de cada tipo de fuel permiten rastrear el origen de los distintos hidrocarburos en el medio marino.

Por los datos de que se dispone hasta el momento, se puede concluir que la mayoría del fuel encontrado en este estudio en los compartimentos estudiados, no corresponde al Prestige. En las zonas alejadas de la costa, los hidrocarburos de plancton y sedimento son de origen biogénico, es decir, naturales, mientras que las correspondientes a zonas costeras son petrogénicos, es decir, resultado de la actividad industrial humana. En cualquier caso, excepto una estación costera en Finisterre, estos contaminantes no proceden del Prestige.

Otra particularidad que debe considerarse al cuantificar los efectos sobre el plancton es que, independientemente de las medidas más o menos precisas de que dispongamos sobre las concentraciones de hidrocarburos en agua o en los organismos, sólo los datos de campo sobre el componente planctónico nos pueden proporcionar una información concreta sobre las alteraciones producidas en la cadena trófica pelágica. Sin embargo, evaluar este impacto sobre el plancton, no es una tarea sencilla debido a la enorme variabilidad espacial y temporal de los ciclos planctónicos. Si no se dispone de una serie histórica amplia de datos oceanográficos no podemos saber si los valores observados después de un acontecimiento contaminante son debidos al impacto ambiental o bien encajan dentro del rango de variabilidad natural del ecosistema.

Desde hace aproximadamente 15 años, el Instituto Español de Oceanografía dispone de un sistema de recogida periódica de datos oceanográficos en la costa norte y noroeste española (Proyecto Radiales) que nos han permitido evaluar de forma concluyente los efectos ocasionados por el vertido del Prestige sobre el plancton de la zona afectada.

Comparando las series históricas de datos desde el año 1989 hasta el año 2002, con los valores obtenidos durante el 2003, después del accidente, hemos observado que ni el fitoplancton ni el zooplancton han presentado valores durante el 2003 diferentes de la media de los 15 años anteriores, por lo que podemos concluir que el sistema planctónico no se ha visto afectado por este impacto ambiental del petrolero Prestige, conclusión similar a la obtenida con ocasión del accidente del Mar Egeo.

En cualquier caso hemos de puntualizar que el plancton probablemente no sea el componente más adecuado para la evaluación del impacto contaminante. En este caso concreto por la baja solubilidad del fuel del Prestige y la limitada toxicidad de la fracción soluble en agua. Por otra parte, estos organismos presentan unas elevadas tasas de división y reproducción, y las poblaciones potencialmente afectadas pueden ser substituidas rápidamente por nuevas poblaciones procedentes de zonas no afectadas y transportadas por la elevada dinámica de las masas de agua. Asimismo, la contaminación crónica de baja intensidad de las zonas costeras probablemente ha ido seleccionando entre los organismos del plancton las cepas más resistentes, de manera que puede existir una resistencia natural a contaminaciones puntuales importantes por vertido de fuel en el medo marino.

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Fecha: 19/11/2017
Oficina Técnica de Vertidos Marinos
Universidade de Vigo